Guía para no perderse con la gripe

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Dada la actualidad que reviste actualmente a este mezquino virus, creo que todos podremos beneficiarnos de un artículo dedicado a él. Creo que un mejor conocimiento de su biología permitirá a cualquiera saber discernir las informaciones fiables del sensacionalismo que reviste a muchos medios.

El virus de la gripe pertenece al grupo de los influenzavirus, únicos integrantes de la familia Orthomyxoviridae,  y se dividen en tres tipos: Virus influenza A, B y C, según sus proteínas internas. El más importante de ellos es el Influenza A, que es el causante de las epidemias anuales de gripe. Este último, a su vez se separa en múltiples subgrupos, según las características de las proteínas que conforman su superficie, la hemaglutinina y la neuraminidasa.

Los anticuerpos que los humanos, y el resto de vertebrados, sintetizamos para defendernos de los influenzavirus van dirigidos contra estas proteínas de superficie, y es eso lo que nos hace vulnerables a sucesivas infecciones. Mediante diversos métodos, los virus de la gripe sufren continuamente pequeñas mutaciones en los genes que codifican estas proteínas, es lo que se llama "deslizamiento antigénico". Este pequeño cambio en la estructura de la hemaglutinina y/o la neuraminidasa hacen que nuestras defensas no reconozcan totalmente al patógeno, permitiendo una infección leve, de la que resulta el bien conocido síndrome gripal (irritación faríngea, tos, fiebre, cefalea y dolores musculares).

El problema sobreviene cuando se produce un "salto antigénico", es decir, un cambio mayor en la estructura de las proteínas de superficie del virus. Esta alteración produce un nuevo modelo de hemaglutinina o neuraminidasa, que no es identificada por nuestro sistema inmune, por lo que la infección será mucho más grave, y se propiciará una mayor facilidad de contagio. El resultado de estos saltos antigénicos son las pandemias gripales que se producen cada 15-20 años. Ejemplos de estos saltos son la famosa y mal llamada gripe española de 1918-19, la gripe asiática de 1957-58, o la última ocasión en la que se dio, 1977, la gripe rusa.

¿Qué es la gripe aviar, o gripe del pollo?

La gripe aviar es una enfermedad causada en aves por 15 cepas diferentes de virus Influenza A. Entre ellos los hay más y menos patógenos (capaces de producir enfermedad) y con mayor capacidad de producir mutaciones. Su ambiente natural son los patos salvajes, concretamente su intestino, pero pueden contagiar a aves domésticas, cerdos y al hombre. El primer caso de infección de humanos por un virus de gripe aviar se produjo en 1997, en Hong Kong, y fue causado por la cepa H5N1, un virus altamente patogénico debido a su capacidad para mutar y a su alta contagiosidad. A raíz de este episodio, se sacrificaron un millón y medio de aves de corral, lo que probablemente evitó la última pandemia del siglo XX.

Actualmente, se están dando contagios en humanos del Influenza A H5N1 en Indonesia. Han sido confirmados cinco casos, de los cuales tres han terminado con la muerte del paciente. Además, en Turquía se han detectado casos de aves domésticas infectadas por el H5N1. Ante esta situación, la OMS mantiene la alerta 3 (hay un nuevo virus que se puede transmitir a humanos, pero no se propaga facilmente), y avisa de que esta situación podría ser la puerta de entrada de una nueva pandemia mundial.

El virus de la gripe no resiste temperaturas mayores a 70º C, por lo que cualquier ave bien cocinada, no debería suponer ningún riesgo para el consumidor. 

¿En qué consiste la vacuna de la gripe?

La vacuna actual está compuesta por virus inactivados de las tres cepas que circularon en la temporada gripal anterior, que pertenecen a las familias H1N1, H3N2 e Influenza B. Se debe administrar a los grupos de riesgo (mayores de 65 años, enfermos crónicos cardiovasculares y respiratorios, enfermos metabólicos, diabetes mellitus, inmunodeprimidos, embarazadas, niños entre 6 meses y 18 años con tratamiento prolongado con acido acetilsalicílico, etc). Pero, como cualquiera que haya sido capaz de leer hasta aquí puede concluir, no protegerá contra ninguna cepa H5N1.

En la actualidad se trabaja en una vacuna específica para el influenzavirus H5N1 y en una nueva vacuna de administración nasal.

¿Qué son y para qué sirven los antivirales? 

En España se encuentra comercializada la amantadina, eficaz frente al Influenza A, pero su uso se encuentra restringido para los pacientes graves (neumonía vírica), mala respuesta a la vacuna y la quimioprofilaxis de pacientes de riesgo ante una amenaza epidémica o en brotes institucionales. Esta limitación se debe a la facilidad con la que pueden aparecer resistencias por la inestabilidad de los virus. Además, contamos con los nuevos inhibidores de la neuraminidasa (zanamivir, oseltanimivir), que son efectivos frente a los virus A y B, y que pueden reducir la duración de los síntomas en un día.

Hay que tener en cuenta que el tomar un fármaco no previene la infección, ya que sus efectos desaparecen tan pronto como se excreta en orina, a las 11-15 horas. Sin olvidar que estas drogas no están exentas de efectos adversos.

Y creo que, con esta introducción estamos todos mejor preparados para comprender y criticar la información proveniente de los medios, que en muchos casos fomentan el miedo de manera injustificada. Mi opinión personal es que, si se da la temida pandemia, no hay que compararla con la gripe del 18. Hoy estamos mejor preparados, tanto a nivel de farmacopea, como en el campo asistencial. Esperemos, de todas formas, que no nos veamos abocados a demostrarlo.

Alberto Alvarez-Perea 

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11 Comments

  1. Posted 18 de octubre de 2005 at 1:15 am | Permalink

    Lo que más miedo me da no es la gripe, sino que haya alguien capaz de empezar a especular con las vacunas y los medicamentos. O sea, que conviertan la gripe en negocio, especialmente en el tercer mundo 😡

  2. Posted 18 de octubre de 2005 at 5:34 am | Permalink

    Aberto,

    Hubiera querido preguntarte un montón de cosas sobre la gripe aviar el 12 de Octubre en Madrid, pero desafortunadamente no pudimos verte. Entonces qué debemos hacer? La vacuna de la gripe ayuda? Ayudaría tomar vitamina C o deberíamos reforzar las defensas, pero, cómo?

  3. Posted 18 de octubre de 2005 at 9:12 am | Permalink

    Muy interesante, con muchos datos.

    Yo estoy preparando uno con las consecuencias económicas. Lo puedes ver en http://hablemosdeeconomia.blogspot.com

    Esther

  4. Alberto
    Posted 18 de octubre de 2005 at 9:59 am | Permalink

    Carlos: Esa especulación ya se está produciendo, y es uno de los motivos por los que escribí esto. La gente está comprando vacunas y medicamentos en masa, sin que haya ninguna base científica que avale ese comportamiento.

    Elpidia: ¿Qué hacer? Lo primero tranquilizarse, estamos siendo muy alarmistas, y mucho me temo que está promovido por lo que decía Carlos. Por ahora, los contagios a humanos han sido casos aislados, y según el CDC de Atlanta, parece que existe cierta resistencia natural al contagio persona a persona. La OMS recomienda evitar el contacto con animales infectados y viajar a zonas de riesgo. En los próximos meses, es probable que aparezca una vacuna específica contra dos cepas de gripe aviar. Los grupos de riesgo deben vacunarse contra la gripe común, pero esto no protege contra la aviar, así que no tiene mucho sentido hacerlo con este propósito.

    Esther: Muchas gracias por el enlace, es muy interesante :)

  5. H
    Posted 18 de octubre de 2005 at 12:18 pm | Permalink

    Muy bueno el post Alberto. La verdad es que encontrar un poco de informacion frente a las noticias alarmistas y catastrofistas es de agradecer. Un saludo

  6. Netito
    Posted 20 de octubre de 2005 at 12:25 am | Permalink

    Muy buen artículo. Gracias.

  7. Alejandro
    Posted 20 de octubre de 2005 at 11:15 am | Permalink

    Alberto,
    Lo que tengo entendido, y corrígeme si me equivoco, es que el vacunarse contra la gripe común evita posibles recombinaciones genéticas entre el virus común y la gripe aviar. Me explico: si alguien que tiene la gripe común, contrae a la vez la gripe aviar, se convierte en una especie de laboratorio en el que los dos virus se pueden recombinar formando un nuevo virus altisimamente peligroso. Sin embargo si estas vacunado contra la gripe común, este riesgo desaparece. De ahí la ventaja de vacunarse contra la gripe común.

  8. Alberto
    Posted 21 de octubre de 2005 at 9:31 pm | Permalink

    Alejandro,

    Mucho me temo que eso no es así. La vacuna de la gripe lo que hace es preparar al sistema inmune para que, en el caso de que se dé infección, la respuesta del organismo sea más efectiva y, por consiguiente, se reduzca el riesgo de complicaciones. En ningún momento la vacuna va a impedir la infección por parte del patógeno. Así que no serviría para lo que tú decías. Es por eso que la vacuna contra la gripe sólo se recomienda a los grupos de riesgo que comentaba en el artículo.

  9. Posted 23 de octubre de 2005 at 3:45 am | Permalink

    Alberto.
    Mis más siceras felicitaciones por tan buen documento. Desgraciadamente somos dados a cometer errores debido a nuestra ignorancia, pero con tal aclaratoria, al menos los que tenemos acceso al medio sabremos que medidas tomar.
    te saluda atte.
    JESSICA J.N.

  10. Posted 23 de octubre de 2005 at 8:52 pm | Permalink

    Felicitaciones por el post es bueno, entenedor y facil de leer la web del gobierno tendria que tomar nota… muchas felicidades. pero en todo esto veo un problema, tengo familiares farmaceuticos los cuales he podido mantener una conversación sobre el tema y su principal preocupación es la gran demanda y la excasedad de los antivirales.

  11. Neocisco
    Posted 21 de diciembre de 2005 at 9:12 pm | Permalink

    Hola, estoy armando un sitio sobre el tema, con unos medicos amigos para moderar un foro al respecto. Al que le interese puede visitarlo y comentarme que le parece, ok? Esta aqui: GripeAviaria.com.ar

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